Sobre las epífitas en los Bosques Andinos

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La vegetación no arbórea es un componente importante de los bosques. Son importantes sumideros de carbono y ofrecen una gran cantidad de servicios ambientales [103]. El rol y aporte de las epífitas en los bosques tropicales es difícil de cuantificar ya que las epífitas han sido ignoradas en la mayoría de los estudios de la vegetación en el trópico [43, 109]. En los bosques tropicales el habito epifito es una adaptación exitosa, a juzgar por el gran número de especies, individuos y la gran cantidad de biomasa de epífitas en estos bosques [16]. A diferencia de la mayoría de las plantas, las epífitas dependen mecánicamente de otras plantas como soporte. En total se estima que hay cerca de 25 mil especies de plantas epífitas vasculares en todo el mundo [16, 64, 73]; más del 70% de todas las epífitas son orquídeas (sensu Madison 1977), seguido de las Bromeliáceas, Aráceas y Polypodiaceae este última es una famila de los helechos.

En los Andes las epífitas vasculares son un grupo particularmente diverso y conspicuo [44, 115]. En el departamento de Antioquia, sin que exista previamente un muestreo sistemático para colectar especies epífitas, según registros de herbario cerca del 20% de las especies colectadas en los Andes antioqueños presentan este habito [70]. En la mayoría de los bosques de montaña, la biomasa de epífitas por lo general alcanza varias toneladas por hectárea [36, 63, 84]. En algunos bosques montanos esta biomasa alcanza niveles sorprendentes llegando a sumar más de 40 toneladas por hectárea (epífitas y suelo suspendido) [53]. Para los bosques con vegetación epífita abundante, se ha sugerido que las epífitas contribuyen de manera significativa a las funciones de los ecosistemas y proveen una gran cantidad de microhábitats de los que depende una gran parte de la fauna que habita el dosel del bosque [56, 84, 85, 99, 100, 108].

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